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viernes, 14 de diciembre de 2012

Roger Bannister: El rey de la milla - Atletismo


El atletismo siempre ha sido un deporte plagado de barreras y límites, presuntamente insuperables, que han estimulado los sueños y la capacidad de superación de los deportistas. Hoy está ampliamente superado, pero hubo un tiempo en el que bajar de cuatro minutos en la milla (1609'3 metros) era algo impensable, tanto es así que cuando el atleta británico Roger Gilbert Bannister, superó esta barrera, el seis de mayo de 1954, la noticia tuvo de inmediato un alcance mundial y a pesar de ser un record batido ya numerosas veces, aun guarda ese halo de hazaña y Bannister es un nombre recordado y conocido por muchos, incluso por personas ajenas al deporte.

Bannister, nació en 1929, era hijo de una familia adinerada, y se educó en algunas de las mejores escuelas de Inglaterra. Compaginó el atletismo con sus estudios de medicina en la Universidad de Oxford. No era Bannnister un corredor apabullantemente bueno, de esos que acumulan carrera tras carrera sin ser batido por ninguno de sus rivales, en realidad su palmarés era más bien modesto. En 1950 logró una medalla de bronce en los 800 metros de los Campeonatos de Europa disputados en Bruselas. Dos años más tarde participó en los Juegos Olímpicos de Helsinki 1952, donde estuvo cerca de lograr una medalla, finalizando 4º en los 1.500 metros con 3:46,0. Pero el destino lo hizo estar en el momento adecuado y en la carrera adecuada, un encuentro atlético que tuvo lugar en las pistas de Iffley Road en Oxford. Había 3.000 espectadores presenciando la prueba, y Bannister logró la victoria en la milla con un tiempo de 3:59,4 siendo el primer hombre en la historia en bajar de los 4 minutos.

La hazaña de Bannister pasó a ser conocida como la "milla milagro", ya que algunos dudaban de que fuera posible cubrir esa distancia en menos de 4 minutos. Sin embargo esto formaba parte del mito que rodeaba a esta prueba, propagado por los periodistas y comentaristas deportivos, y se debía más a ser un "número redondo" que a un análisis técnico detallado. De hecho la nueva marca solo mejoraba en 2 segundos el récord mundial anterior que estaba en poder del sueco Gunder Hägg desde hacía nueve años. La carrera fue todo un acontecimiento en Inglaterra y fue retransmitida por la cadena de radio de la BBC, y el comentarista era el antiguo campeón olímpico de los 100 metros Harold Abrahams (uno de los protagonistas de "Carros de fuego").
 
Roger Bannister seguido de Chris Chataway y Chris Brasher en un intento por batir el record britanico de las 2 millas

El sueño duraría poco. Solo 46 días después, el 21 de junio, el récord de Bannister fue batido en Turku, Finlandia, por el australiano John Landy, que corrió la distancia en 3:58,0. A raíz de esto se generó una gran expectación por ver un enfrentamiento directo entre estos dos atletas en una misma carrera. Esta tuvo lugar el 7 de agosto de ese mismo año en los Juegos de la Commonwealth celebrados en Vancouver. Era la primera vez que Bannister y Landy competían juntos. Landy dominó durante la mayor parte de la prueba llegando incluso a cobrar una pequeña ventaja en la tercera vuelta. Pero el final de Bannister era más poderoso y acabó ganando con un tiempo de 3:58,8 por los 3:59,6 de Landy que fue segundo. Esta carrera fue un gran acontecimiento seguido ampliamente por los medios de comunicación en todo el mundo, y los británicos lo celebraron como un gran éxito nacional. En 1967 el escultor canadiense Jack Harman realizaría una escultura en bronce en la que aparecen los dos atletas corriendo, y que adornó por muchos años la entrada del estadio de Vancouver. Cuando el estadio fue demolido, la estatua se trasladó a otro lugar.

Pocas semanas después de su victoria sobre Landy, Bannister ganó la medalla de oro de los 1.500 metros en los Campeonatos de Europa disputados en Berna con 3:43,8. Encontrandose en esta cima, Bannister se retiró del atletismo para concentrarse en su profesión, y llegaría a ser un distinguido neurólogo, llegando a ser el Master del Pembroke College de Oxford antes de retirarse en 2001.

Recibió muchos honores tanto en su país como fuera de él. Fue el primero en ser elegido como "deportista del año" por la revista americana Sports Illustrated. También fue el primer Presidente del Consejo Inglés de Deportes, y la reina de Inglaterra le nombró caballero en 1975 por sus servicios.

La historia de Bannister ha sido objeto de dos adaptaciones televisivas. La primera es una miniserie de 1988 titulada "The Four Minute Mile", protagonizada por Michael York. La segunda es un telefilm de 2005 titulado "Four Minutes", con Jamie Machlachlan en el papel de Bannister.
 
 
El video del record de la milla

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